암죽관, 대사질환 치료제의 미래

암죽관은 소장의 융털 속에 있는 림프관을 말한다. 지방산과 글리세롤과 같은 지용성 영양분을 흡수하는 유일한 통로이기도 하다. 그동안은 암죽관이 지방을 흡수한다는 사실만 밝혀져 있었으나, 그 외의 기능적 원리가 최근 국내 혈관 연구팀에 의해 규명되어 국제 학술지 [Nature Communications]에 개제되었다.

연구팀은 암죽관이 제 기능을 하기 위해서는 주변 세포의 역할이 중요하다고 강조했으며, 암죽관 주변을 이루는 기질세포인 YAP/TAZ 단백질이 발현된다는 사실을 확인했다. YAP/TAZ 단백질은 물리적 자극에 반응하여 세포의 분열과 분화에 관여해 신체 기관의 성장을 조절한다. 연구팀은 YAP/TAZ 단백질의 활성을 조절할 수 있는 쥐 모델을 제작한 후 암죽관의 형태와 기능을 관찰했다.

그 결과, YAP/TAZ 단백질을 과발현시킨 쥐의 경우 암죽관의 성장을 촉진하는 VEGF-C 성장인자의 분비가 증가하여 암죽관이 비정상적으로 증식했다. 비정상적으로 증식된 암죽관은 지용성 영양분을 흡수하는 능력이 저하되었다. 반대로, YAP/TAZ 단백질의 발현을 억제시킨 쥐의 경우 VEGF-C 성장인자의 분비가 감소되고 암죽관이 짧아졌는데, 이러한 현상 역시 지방 흡수 능력을 떨어트렸다. 이는 VEGF-C 성장인자의 발현양에 따라 암죽관이 제 기능을 하는 데 중요한 역할을 한다는 것을 의미한다.

추가로, VEGF-C 성장인자의 양을 조절하는 YAP/TAZ 단백질의 발현은 소장의 주기적인 움직임에 의해 조절된다는 사실이 밝혀졌다. 이 결과는 소장의 수축과 이완 기능이 VEGF-C 성장인자의 분비량에 관여하며, 암죽관의 형태와 기능을 유지하는 데 필수적인 요소라는 것을 말해준다.

지방을 흡수하고 분해하는 능력이 저하되면 소화 장애를 비롯한 체중 증가, 비만 등의 대사 질환을 유발할 수 있다. 연구팀은 이번 연구 결과를 통해 암죽관과 기질세포의 기능을 이해하면 비만, 당뇨와 같은 질환을 치료하는 데 도움이 될 수 있을 것이라고 말했다.

References:
Seon Pyo Hong et al. Distinct fibroblast subsets regulate lacteal integrity through YAP/TAZ-induced VEGF-C in intestinal villi. Nature Communications. 2020